Sydkorea jagar volframskatter i kapplöpning efter sällsynta mineraler

Sydkorea jagar volframskatter i kapplöpning efter sällsynta mineraler

  • S.Koreansk volframgruva får 100 miljoner dollar makeover
  • Dussintals nya mineralprojekt lanserades globalt
  • Gröna, digitala högkonjunkturer ökar efterfrågan på sällsynta mineraler
  • Kina är framstående när det gäller tillgång till kritiska mineraler
  • GRAPHIC-S.Koreas beroende av Kina:

SANGDONG, Sydkorea, 9 maj (Reuters) – Blå volfram som blinkar från väggarna i övergivna gruvschakt, i en stad som har sett bättre dagar, kan vara en katalysator för Sydkoreas försök att bryta Kinas dominans av kritiska mineraler och göra anspråk på framtidens råvaror.

Gruvan i Sangdong, 180 km sydost om Seoul, återupplivas från de döda för att utvinna den sällsynta metall som har hittats nytt värde i den digitala tidsåldern i teknologier som sträcker sig från telefoner och chips till elfordon och missiler.

“Varför öppnar det igen nu efter 30 år? För det betyder suveränitet över naturresurser”, säger Lee Dong-seob, vice vd för gruvägaren Almonty Korea Tungsten Corp.

Registrera dig nu för GRATIS obegränsad tillgång till Reuters.com

“Resurser har blivit vapen och strategiska tillgångar.”

Sangdong är en av minst 30 kritiska mineralgruvor eller processanläggningar globalt som har lanserats eller återöppnats utanför Kina under de senaste fyra åren, enligt en Reuters granskning av projekt som tillkännagivits av regeringar och företag. Dessa inkluderar projekt som utvecklar litium i Australien, sällsynta jordartsmetaller i USA och volfram i Storbritannien.

Omfattningen av planerna illustrerar det tryck som länder över hela världen känner för att säkra leveranser av kritiska mineraler som anses vara avgörande för den gröna energiomställningen, från litium i elbilsbatterier till magnesium i bärbara datorer och neodym som finns i vindkraftverk.

Den totala efterfrågan på sådana sällsynta mineraler förväntas öka fyra gånger till 2040, sade Internationella energibyrån förra året. För de som används i elfordon och batterilagring förväntas efterfrågan växa 30 gånger, tillade den.

Många länder ser sin mineraldrift som en fråga om nationell säkerhet eftersom Kina kontrollerar gruvdrift, bearbetning eller raffinering av många av dessa resurser.

Det asiatiska kraftverket är den största leverantören av kritiska mineraler till USA och Europa, enligt en studie från China Geological Survey 2019. Av de 35 mineraler som USA har klassificerat som kritiska är Kina den största leverantören av 13, bl.a. sällsynta jordartsmetaller som är viktiga för ren energiteknik, fann studien. Kina är den största källan till 21 nyckelmineraler för Europeiska unionen, till exempel antimon som används i batterier, heter det.

“I restaurangen för kritiska råvaror sitter Kina och äter sin efterrätt, och resten av världen är i taxin och läser menyn”, säger Julian Kettle, senior vice president för metaller och gruvdrift på konsultföretaget Wood MacKenzie.

Insatserna är särskilt höga för Sydkorea, hem för stora chiptillverkare som Samsung Electronics. Landet är världens största konsument av volfram per capita och förlitar sig på Kina för 95 % av sin import av metallen, som är uppskattad för sin oöverträffade styrka och sin motståndskraft mot värme.

Kina kontrollerar över 80 % av den globala volframförsörjningen, enligt CRU Group, Londonbaserade råvaruanalytiker.

Gruvan i Sangdong, en en gång livlig stad med 30 000 invånare som nu är hem för bara 1 000, har en av världens största volframfyndigheter och kan producera 10 % av den globala tillgången när den öppnar nästa år, enligt dess ägare.

Lewis Black, VD för Almonty Koreas kanadensiska moderbolag Almonty Industries, berättade för Reuters att de planerade att erbjuda ungefär hälften av verksamhetens bearbetade produktion till den inhemska marknaden i Sydkorea som ett alternativ till kinesiskt utbud.

“Det är lätt att köpa från Kina och Kina är Sydkoreas största handelspartner men de vet att de är överberoende,” sa Black. “Du måste ha en plan B just nu.”

Sangdongs volfram, som upptäcktes 1916 under den japanska kolonialtiden, var en gång en ryggrad i den sydkoreanska ekonomin, och stod för 70 % av landets exportintäkter på 1960-talet när det till stor del användes i metallskärande verktyg.

Gruvan stängdes 1994 på grund av billigare tillgång på mineralet från Kina, vilket gjorde det kommersiellt olönsamt, men nu satsar Almonty på att efterfrågan, och priserna kommer att fortsätta stiga drivet av de digitala och gröna revolutionerna samt ett växande önskemål från länder att diversifiera sina försörjningskällor.

Europeiska priser på minst 88,5 % parawolframat – den viktigaste råvaruingrediensen i volframprodukter – handlas runt 346 USD per ton, en ökning med mer än 25 % från för ett år sedan och nära de högsta nivåerna på fem år, enligt prisbyrån Asian Metal.

Sangdonggruvan moderniseras, med stora tunnlar som grävs under jord, samtidigt som arbetet har påbörjats på en anläggning för krossning och malning av volfram.

“Vi bör fortsätta driva den här typen av gruvor så att ny teknik kan överlämnas till nästa generationer”, säger Kang Dong-hoon, chef i Sangdong, där en skylt med “Pride of Korea” visas på en vägg i gruvan. kontor.

“Vi har varit vilse i gruvindustrin i 30 år. Om vi ​​tappar den här chansen kommer det inte att finnas fler.”

Almonty Industries har tecknat ett 15-årigt avtal om att sälja volfram till Pennsylvania-baserade Global Tungsten & Powders, en leverantör till den amerikanska militären, som på olika sätt använder metallen i artillerigranater, raketer och satellitantenner.

Ändå finns det inga garantier för långsiktig framgång för gruvgruppen, som investerar cirka 100 miljoner dollar i Sangdong-projektet. Sådana satsningar kan fortfarande kämpa för att konkurrera med Kina och det finns farhågor bland vissa industriexperter att utvecklade länder inte kommer att fullfölja åtaganden att diversifiera leveranskedjorna för viktiga mineraler.

Seoul inrättade en arbetsgrupp för ekonomisk säkerhetsnyckelartiklar efter en försörjningskris i november förra året när Peking skärpte exporten av urealösning, som många sydkoreanska dieselfordon enligt lag måste använda för att minska utsläppen. Nästan 97 % av Sydkoreas urea kom från Kina vid den tiden och brister ledde till panikköp på bensinstationer över hela landet.

Korean Mine Rehabilitation and Resources Corporation (KOMIR), en statlig myndighet som ansvarar för nationell resurssäkerhet, berättade för Reuters att de hade förbundit sig att subventionera cirka 37 % av Sangdongs tunnlingskostnader och skulle överväga ytterligare stöd för att mildra eventuella miljöskador.

Den tillträdande presidenten Yoon Seok-yeol lovade i januari att minska mineralberoendet av “ett visst land”, och förra månaden tillkännagav en ny resursstrategi som kommer att tillåta regeringen att dela lagerinformation med den privata sektorn.

Sydkorea är inte ensamt.

USA, Europeiska unionen och Japan har alla lanserat eller uppdaterat nationella kritiska mineraltillförselstrategier under de senaste två åren, och lagt ut breda planer på att investera i mer diversifierade leveranslinjer för att minska deras beroende av Kina.

Mineralförsörjningskedjor har också blivit en del av diplomatiska beskickningar.

Förra året lanserade Kanada och EU ett strategiskt partnerskap om råvaror för att minska beroendet av Kina, medan Sydkorea nyligen undertecknade samarbetsavtal med Australien och Indonesien om mineralförsörjningskedjor.

“Diplomati i försörjningskedjan kommer att prioriteras av många regeringar under de kommande åren eftersom tillgång till kritiska råvaror för den gröna och digitala omställningen har blivit en högsta prioritet”, säger Henning Gloystein, chef för energi- och klimatresurser på konsultföretaget Eurasia Group.

I november sa Kinas främsta ekonomiska planerare att de skulle intensifiera utforskningen av strategiska mineraltillgångar inklusive sällsynta jordartsmetaller, volfram och koppar.

Investeringar globalt på 200 miljarder dollar i ytterligare gruv- och smältverkskapacitet behövs för att möta efterfrågan på kritisk mineraltillgång till 2030, 10 gånger vad som görs för närvarande, sa Kettle.

Ändå har projekt mött motstånd från samhällen som inte vill ha en gruva eller smältverk nära sina hem.

I januari fick till exempel påtryckningar från miljöpartister Serbien att återkalla Rio Tintos litiumprospekteringslicens medan USA:s president Joe Bidens administration avbröt två hyresavtal för Antofagastas koppar- och nickelgruvor i Minnesota. Läs mer

I Sangdong är vissa invånare tveksamma till att gruvan kommer att förbättra deras liv.

“Många av oss i den här staden trodde inte att gruvan verkligen skulle komma tillbaka”, säger Kim Kwang-gil, 75, som i decennier levde av den volfram han panorerade från en bäck som rinner ner från gruvan när den var i drift.

“Gruvan behöver inte lika mycket folk som tidigare, eftersom allt sker med maskiner.”

Registrera dig nu för GRATIS obegränsad tillgång till Reuters.com

Rapportering av Ju-min Park och Joe Brock; Ytterligare rapportering av Beijing Newsroom och Gavin Maguire; Redigering av Kevin Krolicki och Pravin Char

Våra standarder: Thomson Reuters Trust Principles.

.
#Sydkorea #jagar #volframskatter #kapplöpning #efter #sällsynta #mineraler

Leave a Comment

Your email address will not be published.