Solarna har frågor att besvara innan de kan gå upp igen

Solarna har frågor att besvara innan de kan gå upp igen

Chris Paul behövde ett nytt projekt. Efter att ha lett Oklahoma City Thunder till en överraskande plats i bubbelslutspelet 2020 och sedan drivit Rockets till sju matcher, hade han bevisat att han fortfarande kunde ta ett lag till en annan nivå. Men vid 35 års ålder var han på jakt efter en situation som skulle ge en sista chans till en titel. Och efter en överraskning som visades i bubblan, gav Phoenix Suns en ungdomlig grund redo att ta nästa steg.

Det arrangerade äktenskapet fungerade de senaste två åren. The Suns tog sig till final i Pauls första säsong i Phoenix, och den här säsongen vann de ett franchiserekord på 64 matcher under den vanliga säsongen. Under Pauls ledning har Suns samling av unga talanger tagit stora framsteg – Devin Booker slutade fyra i MVP-röstningen den här säsongen, medan Mikal Bridges slutade tvåa för Årets försvarsspelare. Monty Williams utsågs till årets tränare. Men en säsong som verkade avsedd för ännu en resa till finalen och för Paul ytterligare ett skott i ringen som har gäckat honom i nästan två decennier avslutades plötsligt av Luka Doncic.

Mavericks eliminerade Suns på söndagen med hela 33 poäng, och skickade hem toppseedet i slutspelet efter bara två omgångar. Phoenix gjorde bara 27 poäng i första halvlek, inklusive 10 i andra kvartalet. En slutsåld hemmapublik buade ut laget av planen i paus.

“Det var en tuff match”, sa Paul till reportrar efter förlusten. “Vårt försvar var inte där, vårt anfall var inte där heller… du spelar hela säsongen för att vara i den här situationen och det fungerade inte för oss.”

Suns omedelbara framtid kan vara precis så ljus som den verkade innan Luka ingrep; praktiskt taget alla nyckelspelare är under kontrakt förutom Deandre Ayton, för vilken Phoenix har rätt att matcha vilket erbjudande som helst, och JaVale McGee, som skulle kunna ersättas av en frisk Dario Saric, spelaren han själv ersatte. Men när Suns vänder sig till lågsäsongen snabbare än väntat, måste de ta itu med flera viktiga frågor som har dröjt sig kvar under den här säsongen, till att börja med Paul själv.

Under eftersäsongen visade Paul glimtar av sin vanliga dominans. I spel 3 i Phoenixs första omgångsserie mot Pelicans, med Booker åsidosatt av en hamstringsskada, gjorde Paul 19 poäng i fjärde kvartalet, tvingade fram switchar och straffade New Orleans stora män med en procession av hoppare. I slutspel 6 slog han alla 14 skott – ett rekord efter säsongen – och avslutade med 33 poäng och åtta assist.

Ändå har det funnits tillfällen då Paul, mindre än två veckor bort från sin 37-årsdag, har visat sin ålder. I de fem sista matcherna mot Mavericks hölls han på 13 poäng eller färre och vände bollen i genomsnitt 3,6 gånger. En mästare på att tillverka skopor, Paul försökte också bara fyra frikast under den sträckan.

För att vara rättvis har Paul varit tvungen att arbeta för allt; Pelicans-tränaren Willie Green, en Suns-assistent förra säsongen, använde den professionella skadedjuret Jose Alvarado för att förvirra punktguden, och plockade upp honom halv- och ibland helplan för att slita ner honom. Mavericks följde efter med Dorian Finney-Smith. Men Paul har inte kunnat framkalla sin vanliga crunch-time magi. “Det är upp till mig som poängvakt, som ledare för laget att se till att vi får rätt skott och allt det där,” sa Paul till reportrar på söndagskvällen. “Det är vad det är.”

Paul är värvad under de kommande tre säsongerna, vilket begränsar alla extrema rörelser i spelarlistan. Suns enda svar, oavsett hur frisk eller kapabel Paul spelar nästa säsong, kan vara att avstå rampljuset tillbaka till Booker.

Även om Bookers bubbla run markerade honom för stjärnstatus, och äntligen bevisade att han kunde vara drivkraften för ett framgångsrikt team, välkomnade han Paul i fållan. De två delar en agent, så när Paul fick beskedet att Phoenix var en seriös friare, flög han till Phoenix för att umgås med Booker, fick en rundtur i öknen. “Vi lyckades precis, man,” sa Booker till mig tidigare under eftersäsongen. “Vi älskade båda basketspelet. Liknande intressen utanför banan.”

Det fanns en omedelbar förbindelse. De säger att det inte fanns någon oro över kredit eller rollen som teamledare.

“Det handlar inte om att det är mitt lag, hans lag,” sa Paul nyligen till mig. “Han har varit här mycket längre än jag. I slutändan handlar det om att vinna. Alla andra saker spelar ingen roll. Så vi lägger båda våra egon åt sidan varje dag. Och vi förstår hur mycket bättre vi gör varandra, liksom laget.”

Men Booker spelade en av sina bästa sträckor i karriären när Paul blev åsidosatt med en bruten tumme och satte upp 28 poäng på 52 procents skott, tillsammans med sju assist. Vissa kan ha blivit överraskade av Bookers spel utan Paul för att vägleda laget; Booker var det naturligtvis inte.

“Jag tror att det var för alla andra, för att vara helt ärlig,” sa Booker till mig nyligen. “Jag menar att hela det här laget vet vad vi kan. Jag vill inte säga som innan Chris kom hit, men vi startade något i bubblan, du vet, med vår tränare här, i vårt lag, där jag vet att det inte skulle vara ett problem och vi har blivit bättre sedan dess. sedan.”

Av allt att döma är Bookers relation med Paul fortsatt stark. Även om Pauls dominerande stil har drabbat hans stjärnlagkamrater genom åren, vilket senast ledde till hans byte från Houston till Oklahoma City under lågsäsongen 2019, förblir de båda drivna av samma sak: att vinna. Men Booker kommer en dag att ha ytterligare ett kapitel i sin karriär, där han återtar rollen som go-to-spelare. Och det är rimligt att undra hur dynamiken kommer att spela ut mellan honom och Paul när han tar den rollen.

Den mest omedelbara oro är dock Ayton. Det tidigare nr. 1 totalval kommer att vara en begränsad fri agent denna lågsäsong, efter att han och Suns inte kunde komma överens om en förlängning under hösten. Enligt ESPN, Ayton sökte en full max-affär, som de som signerats av Luka Doncic och andra framstående från draftklassen 2018, men Suns ville inte acceptera. Rykten dök också upp kring deadline för handel, vilket tydde på att Phoenix och Pacers hade diskuterat ett byte av Ayton mot Domantas Sabonis, som senare byttes till Kings.

Ayton tog sig igenom sin osäkra framtid och även en mellansäsongsskada, avslutade med karriärens höga effektivitet och fortsatte att utvecklas till en närvaro på båda sidor, även om Suns hade 18-6 utan honom, vilket nöjde sig med en kombination av gesällerna McGee och Bismack Biyombo i hans ställe. Ayton hade lika blandade resultat efter säsongen: Ayton satte upp 28 poäng och 17 returer i match 3 mot Pelicans och hade i snitt 18 och 9 över 13 matcher, men han lyckades inte dominera matcher där motståndarna var mindre på förstaplatsen.

The Suns, med matchande rättigheter på alla erbjudanden, dikterar fortfarande Aytons framtid. Men det är möjligt att ett annat lag med lockutrymme som Pistons slår in och erbjuder ett fyraårigt avtal med en spelaroption det sista året, vilket gör att Ayton kan gå tre år från nu, när han bara är 26.

“Han är en fri agent, så jag kan inte prata om någonting i framtiden,” sa Suns GM James Jones till mig förra månaden. “Allt jag kan säga är att vi har sagt, och jag har sagt gång på gång, jag tycker att DA är en riktigt bra spelare. Och vi tror på honom och vårt jobb är att fortsätta hjälpa honom att växa, att vara den spelare han förväntar sig att bli. Och det har inte förändrats.”

Men vid en viss tidpunkt handlar beslutet också om pengar, och varje rimligt erbjudande för Ayton kommer sannolikt att pressa Suns in i lyxskatten. Phoenix kan också erbjuda Booker en lukrativ förlängning och förlängning av nybörjarkontrakt till nyckelreserven Cam Johnson. Medan ägaren Robert Sarver har anges att han är villig att gå in i skatten för att hålla ihop laget, hans historia av snålhet är väldokumenterad, inklusive att han avböjt att teckna om Joe Johnson och att handla förstaomgångsutkast för att prioritera besparingar. Beslutet kommer att vara ett verkligt test på om franchisen som helhet har ändrat sig.

Alla personalbeslut bleknar dock i jämförelse med Sarvers egen status. I höstas publicerade ESPN en utredning som beskriver en giftig arbetsplats och redogörelser för rasism och kvinnohat. “Tänker inte ljuga, vi pratar om det som ett team,” sa Booker till mig. Men Booker säger också att teamet har valt att hålla “allt internt”. “Bara att hålla ihop, man,” säger Bridges. “Det är allt det är. Oroa dig bara inte för det. Det är bara vi där ute.”

NBA inledde en utredning om Suns strax efter att berättelsen publicerades, men trots en ESPN-rapport i mars som angav att mer än 300 personer har intervjuats, har resultaten ännu inte dykt upp.

“Jag är så i nuet, man, att allt det där som hände förr i tiden och vad inte, det har ärligt talat ingen relevans för just nu,” säger Paul. “Jag tror att det bästa med mig just nu i mitt liv är att jag kontrollerar vad jag kan kontrollera och vad som helst som händer. Det är vad det är.”

Tillägger Jones, som släppte ett uttalande till stöd för Sarver i oktober: “För mig var det bara ytterligare en utmaning. Och vad du inser är att du bara behöver att du stöder dig på dina lagkamrater och har Monty, har våra spelare, har organisationen, personalen, och när du är med människor vet du deras avsikter och så har du verkligen deras stöd och deras förtroende. Det gör det lättare för dig att gå ut och göra ditt jobb eftersom så många människor är beroende av att du gör ditt jobb på en hög nivå.”

Trots ett fult avslut på deras bannersäsong borde Suns kunna fortsätta spela på en hög nivå nästa säsong. Men de beslut de fattar under lågsäsongen kommer sannolikt att avgöra hur länge de fortsätter att göra det.

“Vårt team har fortsatt att utvecklas och förhoppningen är att hålla ihop laget i framtiden”, säger Jones. “Men viktigast av allt, fokus för oss är nu, eftersom dessa saker förändras snabbt i den här ligan och spelare förbättras snabbt i den här ligan och skador inträffar. Så försöker förutsäga hur vi ser ut om tre eller fyra år. Tur, gissningsarbete, så många olika faktorer som spelar in. Det enda du kan göra är att leva i ett ögonblick och planera för den närmaste nödvändigheten.”

#Solarna #har #frågor #att #besvara #innan #kan #gå #upp #igen

Leave a Comment

Your email address will not be published.