Al Horford och Celtics som han var mentor för att göra det mesta av andra chansen vid första NBA-titeln

Al Horford och Celtics som han var mentor för att göra det mesta av andra chansen vid första NBA-titeln

Efter en dysfunktionell säsong 2018-19 som slutade med att Kyrie Irving saboterade Boston Celtics i en slutspelsutgång i andra omgången och avstod från sitt åtagande att återteckna med den stora franchisen, valde Al Horford säkerheten i ett mer lukrativt erbjudande på 109 miljoner dollar från Philadelphia 76ers att lämna i free agency.

Två säsonger senare hittade den förlorade veteranen hem till Boston, där de nystartade Celtics han lämnade förberedde sig för att sprida sina egna All-Star-vingar, och tillsammans levererade de vad som hade flydde Horford i 14 säsonger och 141 slutspelsmatchermer än någon annan aktiv spelare: hans första NBA-finalspel.

Horford förankrade en dominerande defensiv insats mot Miami Heat Match 7 i Eastern Conference-finalerna på söndag kvälloch de tre spelarna vars karriärer han har skött i Boston – Jayson Tatum, Jaylen Brown och Marcus Smart – gav tillräckligt med offensiv för att överleva en 100-96 serieseger.

“Ingen förtjänar det mer än den här killen till höger om mig här, man,” sa Brown, som tillbringade de tre första säsongerna av sin karriär med att spela tillsammans med Horford och satt bredvid honom på pallen efter matchen. “Hans energi, hans uppträdande, att komma in varje dag, vara professionell, ta hand om sin kropp, vara en ledare, jag är stolt över att kunna dela detta ögonblick med en veteran, en mentor, en bror, en kille som Al Horford. Han har varit fantastisk hela säsongen, egentligen hela min karriär. Jag är glad över att kunna dela detta ögonblick med någon som honom.”

Horford, vars morfar dog före Bostons hjärtskärande förlust i Game 6, föll på knä när känslorna slog till efter hans första seger i konferensfinalen på fyra försök. Han böjde sig ihop och skrek ett enda ord in i lövträet på FTX Arena. “Ja”, sa han upprepade gånger, innan lagkamraterna hjälpte honom upp.

“Min farfar var någon jag var extremt nära med, någon jag verkligen bryr mig om,” sa Horford, “och hela veckan sa min mamma, min familj till mig att bara gå ut och leka. Det är något som han skulle ha velat att jag skulle göra. , att bara fortsätta och försöka hålla fokus och förstå att han är ifred nu.”

Horford blev den största friagentvärvningen i Celtics historia när han skrev på 2016. Hans Atlanta Hawks hade precis besegrat Boston i en första omgångsserie, men de sveptes av LeBron James Cleveland Cavaliers i konferenssemifinalen, och han såg vad Celtics byggde. Boston hade Isaiah Thomas, Smart, ett myller av hårt arbetande och den sista kvarlevan av mästerskapet 2008 i Celtics – två höga lotterival som erhållits från Brooklyn Nets i utbyte mot Paul Pierce och Kevin Garnett.

Horford ledde Celtics till östslutspelet 2017 respektive 2018, respektive rookieåren för nr 3 övergripande val Brown och Tatum. Boston hade bytt Thomas mot Irving och lagt till Gordon Hayward mellan dessa två år, men säsongsavslutande skador på båda All-Stars lämnade Celtics med Brown och Tatum som deras främsta målskyttar i en förlust på sju matcher mot vem mer än LeBron’s Cavs i 2018 års konferensfinal.

“När du förlorar de där serierna gör det så klart ont och det är tufft”, sa Tatum. “Men du glömmer det aldrig. Det är vad vi alla har gemensamt. Vi har alla gått igenom de tuffa tiderna, och vi minns hur det kändes.”

Hela tiden var Horford det fulländade proffset. Han förlöjligades nationellt för att ha förlorat mot LeBron i fyra raka slutspel och lokalt, där en radiovärd för sportprat i Boston gav honom smeknamnet “Genomsnittlig Al,” ignorerar Horfords bidrag som en center som låter Celtics försvara och fördela golvet offensivt från alla fem positionerna. De hade helt enkelt inte eldkraften runt sig för att matcha LeBrons storhet, åtminstone inte ännu.

Boston Celtics storman Al Horford kysser mästerskapstrofén i Eastern Conference efter att ha besegrat Miami Heat för att gå vidare till NBA-finalen. (Andy Lyons/Getty Images)

Så när James lämnade öst, och Irving undergrävde Celtics, stod Horford inför ett annat svårt karriärbeslut mellan ett sittande lag med ett undermästerskapstak och nästa unga lista på uppgång. Han valde Joel Embiid, Ben Simmons och Sixers, bara för att se den utvecklande trion Tatum, Brown och Smart leda Boston tillbaka till Eastern Conference-finalen 2020, där de förlorade mot Miami på sex matcher.

När Horfords frontcourt-partnerskap med Embiid misslyckades i Philadelphia, hörde de femfaldiga All-Star buningar från Sixers-fans och ännu värre från deras front office. De bytte honom, tillsammans med ett lätt skyddat förstaomgångsval, till Oklahoma City Thunder i en lönedump. The Thunder satte Horford på is i jakten på ett högt lotterival, och hans karriär var på väg mot ett ceremoniellt slut, med brist på mästerskapsambitioner.

Bara Celtics kom och ringde igen och behövde återigen honom som kapten för en ung besättning som hade fallit ur kurs under en .500-säsong. Horford var tillgänglig för alla som kunde matcha hans lön på 27 miljoner dollar förra sommaren, och ingen ringde förrän Boston erbjöd Kemba Walker och ett första val i en affär som var panoreras av några analysdrivna basketmänniskor. Horford var densamma som han någonsin varit, undervärderad.

Celtics började den här säsongen på skakig mark och förstaårstränaren Ime Udoka påminde dem om deras instabilitet vid varje nedgång. Horford lade grunden för deras defensiva identitet, och han litade på den offensiva utvecklingen av Tatum, Brown och Smart. Lika nödvändig som Udokas brutalt ärliga kritik var, behövde Boston Horfords stadiga hand för att motverka känslorna hos ett ungt lag som fortfarande hittade sin väg.

“När han kom tillbaka gav det oss en känsla av trygghet,” sa Smart om Horford. “Vi har Al tillbaka där. Han kommer alltid att göra rätt spel i båda ändar, han kommer att lugna oss, han kommer att visa oss vad vi missade, och han kommer att hjälpa oss att lära oss spelet ännu mer. Vi uppskatta allt som han tillför det här spelet — hans mentalitet, hans professionalism, och det är den stora delen för oss, hur han kommer in varje dag till jobbet. Vi ser upp till det och vi försöker implicera det i våra liv och in i vårt spel.”

Deras tro på varandra underblåste en anmärkningsvärd vändning. Horford var den äldste i ett brödraskap som bildade det bästa laget i basket under de sista fyra månaderna av grundserien. Deras band till försvaret var lika okrossbart som något ligan har sett sedan förra gången Celtics tog sig till finalen 2010, och de stigande stjärnorna insåg sin potential. Tatum kom till All-NBA:s första lag, Smart var Årets försvarsspelare och Brown fick röster för både All-NBA och All-Defensive lag.

Lika viktigt för Bostons framgång var Horford Horford igen. Med tanke på chansen att återuppliva sin karriär med en lista han hjälpte till att höja, lyfte de varandra till höjder som ingen anade för ett år sedan. De överträffade Kevin Durant’s Nets, duellerade ut Giannis Antetokounmpos Bucks och, ja, överlevde Jimmy Butler’s Heat.

“Jag har varit en del av många fantastiska lag och jag är så stolt över den här gruppen,” sa Horford. “Jag har sett [Brown] komma i ligan, ta steg, ta nivåer. Jag har sett [Tatum], samma sak. Jag har sett Smart växa. Det är bara speciellt att vara med dem och kunna hjälpa dem och vara en del av detta. Jag är tacksam över att vara i den här positionen.”

Allt som återstår att hissa är franchisens 18:e banderoll. Endast den trefaldiga mästaren Golden State Warriors står i vägen för Horfords Hall of Fame-arv och fullt realiserade potential för den roster han har handlett.

“Varje idrottares dröm är att komma till det sista stadiet och ha en möjlighet”, sa Smart. “Jag har varit här i fyra år i Eastern Conference-finalerna och jag har skickats hem varje år. Det känns riktigt bra, och det känns riktigt bra för Jayson och Jaylen. Vi har varit tillsammans längst – till och med Al , man. Al, bara glad för hans skull. Han spelade alla dessa spel, och han jobbar på sig. Han förtjänar det mer än någon av oss.”

Vi ser så sällan en andra chans inom sport, eller någonsin i livet, men dessa Celtics gör det mesta av sitt.

– – – – – – –

Ben Rohrbach är personalskribent för Yahoo Sports. Har du ett tips? Maila honom på rohrbach_ben@yahoo.com eller följ honom på Twitter! Följ @brohrbach


#Horford #och #Celtics #som #han #var #mentor #för #att #göra #det #mesta #andra #chansen #vid #första #NBAtiteln

Leave a Comment

Your email address will not be published.