Alltid en outlier, Kelsie Whitmore vill bara spela baseball

Alltid en outlier, Kelsie Whitmore vill bara spela baseball

Scott Whitmore stod längs hallen en nyligen vårkväll och såg sista inningen av en Staten Island FerryHawks hemmamatch varva ner när en polis i New York City närmade sig honom från den tredje bassidan.

“Efter matchen,” sa officeren fåraktigt, “tror du att jag kan få din dotters autograf?”

Visst, skrattade Whitmore, även om han visste att mottagningskön skulle bli lång. Förutom en handfull Yankees och Mets-stjärnor kan den mest kända bollspelaren i New York i sommar vara Staten Islands banbrytande tvåvägsspelare, Kelsie Whitmore.

Stående 5 fot 6 tum, med mörkt kastanje hår som viker ut förbi hennes uniformsnummer, är hon omöjlig att ta miste på i FerryHawks’ dugout, värma upp på planen eller skriva autografer. Hon är en ovanlig syn även i en liga som är känd för att ta chanser och trycka på knappar.

Atlantic League of Professional Baseball, allmänt ansedd som den högsta nivån bland basebollens oberoende mindre ligor, har varit värd för de tidigare All-Starsna Roger Clemens, Jose Canseco och Rickey Henderson. Men en kvinna hade aldrig startat en Atlantic League-match, och inte heller ställt upp i en, förrän Whitmore, som har gjort båda. Hon är den första kvinnan att spela i en liga med Major League Baseball sedan Lee Anne Ketcham och Julie Croteau gick med i Maui Stingrays i Hawaii Winter Baseball league 1994.

Den ligan var ungefär lika med klass A-boll, medan Atlanten tros vara närmare klass AAA, ett steg under de stora ligorna. Vid 24, Whitmore, en före detta Cal State Fullerton softball stjärna, gör ett försök att hålla sig i professionell baseboll.

För Whitmore innebär det en återgång till det normala. Hon spelade softball eftersom det var det enda sättet hon kunde få ett collegestipendium. Men hon är – har alltid varit – en basebollspelare, och hon delar många av de tydliga egenskaperna. Hon bär sin keps neddragen, svingar en 32,5-ounce fladdermus, förbannar impulsivt och spottar reflexmässigt.

Tatueringarna på hennes vänstra underarm innehåller filippinska bilder – en hyllning till hennes mammas arv – inklusive en sträng krokodiltänder, som representerar en aggressiv jägare som lurar under en tyst, fridfull fasad.

“Det symboliserar mig”, sa hon, “som person och spelare.”

Whitmore har överraskat intet ont anande basebollmän sedan hon var tonåring. Hon var den enda flickan i varsity baseball-laget vid Temecula Valley High School i södra Kalifornien, och vid 17 års ålder var en av två som skrevs på för att spela professionellt för Sonoma Stompers of the Pacific Association, en oberoende liga.

Nu är hon ensam i en liga fylld med före detta storligan, i ett lag som leds av en före detta Mets-spelare, Edgardo Alfonzo.

Det finns andra kvinnor som hugger ut banor i baseboll, en mansdominerad sport. I våras blev Rachel Balkovec från Tampa Tarpons den första kvinnan att klara sig i ansluten baseboll. I mars draftades Alexis Hopkins av Atlantic Leagues Kentucky Wild Health Genomes för att fungera som lagets bullpen-fångare.

Men Whitmore, som två gånger har startat på vänsterfältet och gjort fyra framträdanden på kullen, hävdar att hon hör hemma på en professionell baseballdiamant som spelare.

“Det är en banbrytande händelse för oss,” sa MLB-kommissionären Rob Manfred om Whitmore. “Det ger dig ett ärligt mot Gud, verkligt exempel på vad vi har sagt i åratal, ambitiöst: En dag kommer vi att ha kvinnor som spelar professionellt för oss.”

Efter att en nattmatch nyligen skjutits upp på grund av vädret, var Whitmore på stadion med några lagkamrater som tränade och förhandlade om vem som skulle ta sig an chop cheese-mackor – en bodegaspecialitet som har blivit en besatthet i FerryHawks klubbhus.

Hon slutade plötsligt gå för att komma på hur hon skulle hoppa över en ungefär åtta fot bred pöl som hade bildats på betongen, som hon rensade med lätthet. “Jag längdehoppade på gymnasiet,” sa Whitmore med en axelryckning.

Hennes atletiska karriär har även inkluderat fotboll, lacrosse, flaggfotboll och volleyboll. Hon kan klara 280 yards med sin förare och döda lyft 400 pund.

Var det någon sport hon inte provat?

“Heja”, sa Whitmore.

Scott Whitmore, en idrottslärare, sa att baseboll var hans dotters första kärlek. Vid 6 års ålder tog han med sig Kelsie för att registrera sig för Little League, men hon vägrade. Hon var nöjd med att leka fångst och att gunga på bakgården.

“Äntligen sa jag, ‘Varför vill du inte leka med barn i din egen ålder?'” sa Scott Whitmore.

Det var för att hon trodde att hon skulle behöva bära håret i en hästsvans. Hon föredrog att lämna det länge.

Hennes pappa skrattade och sa till henne att hon fick bära håret hur hon ville. Den har legat nere sedan dess.

“Jag antar att en del av mig var som att om jag har det, kommer jag bara att vara som alla andra tjejer,” sa Whitmore. “Det var inte bekvämt. Det var inte jag.”

Det är inte ovanligt att tjejer spelar Little League. Men det tog inte lång tid innan Whitmore började inse hur könsmässiga konstruktionerna var för baseball (pojkar) och softball (flickor).

“Du skulle höra tvivlarna,” sa Scott Whitmore. “”Hej, pojkarna kommer att bli starkare, och hon kommer inte att kunna hänga med dem.” De sa det vid 12 års ålder, och det hände aldrig.”

Justine Siegal såg Whitmore spela för första gången när hon var 15. Siegal, som var den första kvinnan som tränade för en större ligaorganisation, grundade den ideella Baseball for All för att främja jämställdhet inom baseboll och erbjuda möjligheter till tjejer som vill spela i ungdomslag .

Från den första introduktionen höll Siegal koll på Whitmore och tänkte att hon kanske kunde vara den som skulle slå igenom och gå vidare i professionell baseboll än någon kvinna på decennier.

“Hon hade något speciellt,” sa Siegal om Whitmore. “Det var tydligt att hon hade den fysiska förmågan att tävla.”

Men på gymnasiet undrade Whitmore om hon hade mental uthållighet att fortsätta.

“Jag började få den där känslan av, borde jag inte vara här?” sa Whitmore. “Hör jag inte hemma här? Folk frågar mig hela tiden varför jag är här, folk undrar, utomstående försöker driva mig mot en annan väg. Det började krångla till mitt huvud.”

Ensamhet blev också en faktor. Alltid den enda tjejen, den som sticker ut, den som står utanför. Det blev känslomässigt slitsamt, sa hon.

“Du vill bara veta den där känslan av vad det är att passa in,” sa Whitmore.

Oförmöget att säkra ett basebollstipendium gick hon in i en rekryteringsshow för mjukboll trots begränsad erfarenhet av spelet. Hennes atletiska och hennes basebollinstinkt visade sig vara tillräckligt för att locka till sig en mängd erbjudanden från tränare som trodde att de inom tid kunde forma henne till en stjärna.

Hon brukade rygga tillbaka vid tanken på att byta till softboll. “Det var helt enkelt inte vad jag ville göra,” sa Whitmore. “Softbollslaget på gymnasiet ville att jag skulle spela för dem. För att vara ärlig så är det som att säga åt mig att gå och spela fotboll. I mitt huvud är det en helt annan sport.”

Men college softball såg mer tilltalande ut eftersom Whitmore ansåg att rampljuset kanske inte var så fokuserat på henne.

“Jag tänkte, om jag går och spelar i ett lag fullt av tjejer, kommer jag att känna den där känslan av att inte vara den som alla alltid tittar på eller vill förändra,” sa Whitmore. “När jag klev på en softbollplan tänkte jag “okej, coolt, jag är äntligen en del av dem.”

Hon var fortfarande annorlunda.

Hon rörde sig som en basebollspelare, bar hatt, bar basebollbyxor. Hon var tvungen att lära sig om hur man slår, hur man bedömer flugbollar, hur man sveper påsar. Till och med atmosfären i dugouten var främmande för henne – en lista med tjejer interagerade annorlunda än killar.

Efter matcher, skulle hon glida in i vaddburarna för att ta cuts mot överhandskastare. På sommaren, efter att Fullerton-säsongen var över, ställde hon upp för USA:s damlandslag i baseboll. “Jag sa till mig själv, det här är bara tillfälligt,” sa Whitmore om softball.

Hon nådde också ut till Joe Beimel, en före detta reliever i stora ligan som öppnade en träningsanläggning i Torrance, Kalifornien, som hjälper kannor att bygga hastighet. När Whitmore kom maxade hennes snabbboll lite över 70 miles per timme.

“Vi behövde få henne åtminstone in på 80-talet,” sa Beimel i en telefonintervju. Men han var imponerad av rörelsen på hennes plan.

Whitmores pitching arsenal består av en två-seamer, fyr-seamer, slider, kurva – och något helt annat. “Det är denna konstiga knuckleball-byte hon kastar,” sa Beimel.

Whitmore kallar det “The Thing”, och planen har blivit en källa till fascination på FerryHawks. En före detta lagkamrat, Julio Teheran, som spelade för Atlanta Braves, Los Angeles Angels och Detroit Tigers, hade studerat hennes grepp innan han nyligen lämnade till Mexican League.

Whitmore kommer aldrig att blåsa bort professionella slagare (hon kastar nu i det övre 70-talet), men Eddie Medina, FerryHawks verksamhetschef som pressade på för att värva henne, kände att Whitmore kunde hålla hitters ur balans.

Hennes pitching-tränare, den tidigare storligan Nelson Figueroa, lyckades trots bristande hastighet, och han har hjälpt Whitmore att anpassa sig. I sitt andra pitchingframträdande för säsongen tillät hon sex runs i två tredjedelar av en inning under en blowoutförlust. Hon gjorde ett poänglöst inning i ett nyligen framträdande den 5 juni.

Trots de blandade resultaten, hejar fansen på hennes namn och dyker upp för att se henne. Livet i baseboll innebär att klä sig i sitt eget omklädningsrum och duscha i en anläggning som används av lagets tränare.

Men hon kallar sina lagkamrater för sina “store bröder”, och de har återgäldat omfamningen.

Hon har också sin pappa runt omkring som en källa till tröst och skratt. Scott Whitmore gick i pension i slutet av maj, packade bilen och körde tvärs över landet.

Han hade inte för avsikt att missa en match. “Jag kommer att tillbringa hela sommaren med att se min dotter spela baseboll.”

#Alltid #outlier #Kelsie #Whitmore #vill #bara #spela #baseball

Leave a Comment

Your email address will not be published.